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计算机科学家尼尔斯·尼尔松去世,他是人工智能先驱

John Markoff2019-04-29 06:43:00

他参与首创的多项技术在现代生活中得到了广泛应用

本文只能在《好奇心日报》发布,即使我们允许了也不许转载*

当地时间 4 月 21 日,计算机科学家尼尔斯·尼尔松(Nils J. Nilsson)在俄勒冈州梅德福(Medford)的家中去世,享年 86 岁。尼尔松曾协助发明第一台通用机器人,并合作参与发明了一种机器人算法,得以让机器高效移动并执行简单的任务。

他的妻子格蕾丝·阿伯特(Grace Abbott)证实了他的死讯。

尼尔松与斯坦福研究院(Stanford Research Institute,现名斯坦福国际研究院[SRI International])的其他一些计算机科学家及电子工程师首创了多项技术。这些技术在现代生活中得到了广泛应用:10 亿多部智能手机上使用的导航软件、 Siri 等语音控制系统等生活应用都受益于此。

这些研究人员由该研究院的物理学家查尔斯·罗森(Charles Rosen)招募。罗森曾在 1966 年获得五角大楼的资助,设计了一台可以用作人工智能研究平台的机器人。

这个项目原本旨在创造一种通用的移动“自动机器”,并将其作为人工智能程序的测试平台。但在向五角大楼介绍项目的过程中,罗森表示这台机器可以成为军事基地的移动哨兵,并因此获得了资助。

在五角大楼的一次会议上,有人曾询问罗森这种机器人是否能携带枪支。罗森则回答道:“你需要带几只?我认为这个机器人可以轻松携带二、三只枪。”

尼尔松的著作之一《人工智能的探索》于 2010 年由剑桥大学出版社出版。

研究人员在为这台机器人起名时遇到了难题。随后,由于该机器人在移动过程中“抖得厉害”,研究人员决定将其命名为“Shakey”(本意“颤抖的”)。1970 年,《生活》(Life)杂志曾夸张地报道过这台机器的能力,称其为“第一个电子人类”,并暗示真正的“可思考”机器将在不久的将来问世。

尼尔松于 1961 年加入斯坦福研究院,此前他专攻雷达方面的研究。研究院的另一名成员彼得·哈特(Peter Hart)在采访中回忆说,招募尼尔松时,罗森用手指戳着尼尔松的胸口说: “雷达?这就像研究灯泡一样(过时)!你必须来帮助我们设计这些能够学习的机器。”

尼尔松工作的早期重点涉及神经网络,这在当时是一项刚刚开创的新技术,由康奈尔大学(Cornell University)的弗兰克·罗森布拉特(Frank Rosenblatt)首创。这种技术曾在 1970 年代沉寂过一段时间,但由于计算和收集大型数据集的成本大幅下降,这种技术在近十年又重出江湖。

随着大量数据的录入,神经网络在语音理解和视觉等方面的质量甚至可以与人类匹敌。

1965 年,尼尔松出版了神经网络领域的第一本著作《学习机器: 可训练模式分类系统的基础》(Learning Machines: Foundations of Trainable Pattern-Classifying Systems),打破了当时人工智能的主导方向。

人工智能研究领域的早期成员爱德华·费根鲍姆(Edward Feigenbaum)称这本书具有“启发性”。

斯坦福大学研究人员面临的一个挑战是弄清楚机器人如何安全通过充满障碍的环境。尼尔松与伯特伦·拉斐尔(Bertram Raphael)及哈特合作,创建了后来被称为 A*(读作“A 星”)的算法。这一算法能够让 Shakey 在布满障碍物的房间里找到两点之间的最短路径。

哈特回忆说,那天他在走廊上遇到了两位同事,他们正在深入讨论如何为机器人计算出最有效的路径。那天晚上,哈特回家后花了大量时间来思考,希望寻找到一个数学表达来证明给定路径是最短选择。第二天,他回到研究院后开始和同事一起研究并最终提出 A* 算法。

尼尔松与另一位研究人员理查德·福克斯(Richard Fikes)合作开发了一种算法,用于进行更高层次的规划,也就是所谓的推理。这一算法被称为斯坦福研究院问题求解系统(Stanford Research Institute Problem Solver,STRIPS),旨在让 Shakey 有能力执行查找和移动木块等简单任务。机器人需要以抽象的方式推理问题才能够完成这些任务。

Shakey 项目结束后,尼尔松曾为斯坦福国际研究院的另一个项目募集资金。该项目名为“计算机顾问”,专注于自然语言理解,即 Siri 的前身。Siri 也是 SRI 开发的一款产品,于 2007 年脱离研究院成为一家独立公司,并于 2010 年被 Apple 公司收购。

尼尔松于 1985 年出任斯坦福大学计算机科学系主任。他还出版了《人工智能的探索:思想史与成就》(The Quest for Artificial Intelligence: A History of Ideas and Achievements,2010)等著作。

尼尔斯·约翰·尼尔松(Nils John Nilsson)于 1933 年 2 月 6 日出生在密歇根州萨吉诺(Saginaw)。其父亲为沃尔特·尼尔松(Walter Nilsson),母亲为保琳·尼尔松(Pauline [Glerum] Nilsson)。尼尔斯 11 岁时,全家搬到了加利福尼亚州,他的父亲也成为了当地一家工业设备分销商的销售员。他的母亲则是一名家庭主妇。

尼尔松本科就读于斯坦福大学,后于 1958 年在该校取得电气工程博士学位。他的博士论文专注于信息论,主要探索了探测和干扰雷达的问题。

随后,尼尔斯加入美国空军。他在加入斯坦福研究院之前曾在纽约州罗马的罗马航空发展中心(Rome Air Development Center)服役 3 年。

1958 年,尼尔松曾与凯伦·布莱希特(Karen Braucht)结婚,后者于 1991 年去世。除了妻子阿伯特,尼尔松的在世亲人还包括他第一次婚姻的两个孩子,拉尔斯·尼尔松(Lars Nilsson)和克里斯汀·尼尔松·法利(Kristin Nilsson Farley);4 个继子;4 个孙子;和 8 个继孙。

与硅谷的许多工程师和计算机科学家不同,尼尔松避开了硅谷标志性的创业热潮。

哈特说:“他(指尼尔松)是一名研究人员,倾心于学术。他对商业或是他所谓的‘产业’没有任何兴趣。商业虽好,但并非他的志趣所在。”


翻译:熊猫译社 王奕琳

题图版权:Ed Souza/Stanford News

© 2019 THE NEW YORK TIMES

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