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SpaceX 发射新一代 GPS 卫星,首次执行国家安全任务

曾笑盈2018-12-25 07:13:28

标示着 SpaceX 公司成功打入军用航天市场。

经过 4 次因天气或技术故障而取消发射计划,23 日当地时间上午 8 点 51 分,“猎鹰9 号”火箭终于在佛罗里达州的卡纳维拉尔角空军基地起飞。

这是 SpaceX 在 2018 即将结束之前成功发射的本年度第 21 枚火箭,去年这个总数是 18 枚。值得注意的是,这一次“猎鹰 9 号”搭载了美国空军的最新一代 GPS III 卫星——这是 Space X 首次执行国家安全任务。

对于埃隆·马斯克来说,这无疑是一项重大的成就。多年以来, SpaceX公司一直试图打入军用航天市场。 2014 年,SpaceX 质疑美国空军与波音、洛克·希德之间的合作的非竞争性。 2015 年,空军开放竞标时,SpaceX 撤销了对此的诉讼。

在 2016 年,SpaceX 最终获得了一份与美国空军的国家安全空间(NSS)的价值 8300 万美元的合同,任务便是发射这颗价值 5 亿美元的 GPS III 卫星。

这颗卫星被命名为为“韦斯普奇”(Vespucci),意在致敬意大利航海家、探险家亚美利哥·韦斯普奇(Amerigo Vespucci),他被认为曾在 500 多年前精确计算出经度,并由此测量出地球周长。

“韦斯普奇” 是美军将推出的 10 颗“第三代”新型 GPS 卫星中的第一颗,由承包商洛克希德·马丁公司(Lockheed Martin)建造。 

据《福布斯》(Forbes)报道,SpaceX共签约了四颗 GPS III 卫星的飞行任务,交易总额超过 3.8 亿美元。

发射后约两个小时后,直播画面显示,火箭上部的弹簧轻轻推开了 “韦斯普奇” ,将它送入了一个向赤道倾斜 55 度,距离地面上方 12,500 英里的轨道中;运行轨道一周需要 12 个小时。

“韦斯普奇”等 GPS III 卫星的目标是替代现有的 32 颗 GPS 卫星——它们自 1997 年以来运行至今。新一代卫星将提供更为先进的功能:精度提高三倍,抗干扰能力提高八倍,航天器寿命延长 25%,能广播与其他的全球定位系统兼容的信号。

GPS 全球定位系统由美国军方拥有,并由空军运营,它建于冷战期间,自 2000 年以来开始用于商业用途。目前,全世界已有 40 亿人使用 GPS。

不过,近年来 GPS 的垄断地位有所动摇。全球陆续建立起的其他 6 个卫星导航系统,包括欧洲的伽利略卫星导航系统,俄罗斯的 GLONASS,中国的北斗卫星导航系统等。

在发射计划原本敲定的这周二,美国副总统迈克·彭斯(Mike Pence),作为新近重组的国家太空委员会(National Space Council)主席,参加了当天的启动计划。但由于“猎鹰 9 号”火箭的第一级传感器检测到问题,发射失败。

哥伦比亚广播(CBS)报道,当时彭斯对太空港的工作人员说道:“最重要的是,火箭安全可靠地发射,并完成它的任务”, “我知道这只鸟会飞的,它飞过的时候,将促进美国人民的安全和繁荣。”

就在不久前的 12 月 18 日,在特朗普的指令下,彭斯在佛罗里达的肯尼迪航空中心宣布了成立“太空司令部”的消息。“太空司令部”作为一个联合的作战部,将指挥所有的太空军事作战。彭斯还表示,太空司令部将用于保护美国的太空资产,包括美军所倚赖的,用于航海、通信以及监控的大量卫星群。

无论如何,对于 SpaceX 而言,在圣诞节前夕,能够以这次发射成功为 2018 年画上句点,无疑是十分愉悦的。

2019 年的 SpaceX 将会取得怎样的进展,则有待继续关注:除了一系列计划中的发射,包括至少一个“重型猎鹰”获奖发射计划;SpaceX 还计划在明年的 1 月 9 号,对新的载人飞船(Crew Dragon)进行一次试飞实验——如果一切按计划顺利进行,那么明年的夏天,SpaceX 将首次搭载宇航员升空。


题图来源:SpaceX

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