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智能

对于大公司,英特尔开始提供定制款的芯片

Quentin Hardy2014-12-23 16:03:47

客户愿意出更多的钱买特殊的定制芯片,这就是英特尔要开始制造客户定制芯片的最大原因

本文由《纽约时报》授权《好奇心日报》发布,即使我们允许了也不许转载。

大批量生产的廉价半导体已经改变了我们的世界。它被用于制造智能手机、笔记本电脑、传感器和平板电脑,而这些高科技产品又都被连接到一个巨大的云计算系统中。

现在,在半导体改变世界过程中,商业力量(尤其是大型云计算系统)凭借其规模和能力,反过来又在对身为信息时代引擎的大公司们产生着影响。 

Facebook 位于美国爱荷华州的阿尔图纳(Altoona, Iowa)的数据中心。Facebook 拥有世界上最为庞大的公众图片库,他们需要更快的芯片来提升图像识别的速度。

英特尔(Intel)是世界上最大的电子芯片制造商,它已经售出了数百万片标准格式的 x86 系列处理器。在过去,不论是小型个人电脑还是由数十万台机器联网构成的云计算系统,都采用了这种标准格式的处理器。

但是明年,在英特尔公司向公有云服务供应商出售的电子芯片中,将有一半是客户特别定制的芯片。英特尔公司每年向各大数据中心出售 1800 万枚芯片,而客户特别定制芯片正成为其中越来越重要的组成部分。

在设计适用于云系统的电子芯片时,“我们从来不会对客户的定制方案说‘不’,”英特尔公司数据中心业务负责人柏安娜(Diane Bryant)说,“我们接到的定制芯片订单从过去的几万片到了现在的几十万片”。

公有云服务,是指任何人都能够登录和使用的一种云计算服务。最大的公有云服务有亚马逊网络服务(Amazon Web Services)、Google 云计算(Google Compute)以及微软云(Microsoft Azure)等等,这些公司出售的是云计算服务或云数据储存服务。另外,Facebook、百度等网络公司巨头也向庞大的客户群提供多种云服务。

在英特尔看来,和前述的亚马逊等云服务供应商相比,Twitter 以及 eBay 等其他云服务供应商属于业界第二梯队,而他们的客户数量也达到了数亿级别。这也正是这些公司需要定制特殊芯片的原因所在。亚马逊这样的公司“运行着 100 万台服务器,因此机器占地面积、耗电量、散热,以及管理的人力都是需要考虑的因素,而公司希望每一个环节都能至臻完美,”柏安娜说,“这场角力的名字,就叫做定制化服务。”

确实如此。目前,亚马逊已经开始使用 5 千万瓦特的配电站来为公司的计算机供电。而根据谷歌前任执行高管的说法,谷歌已经转变了数据包传送方式,希望能够加快用户使用谷歌服务时数据的传输速度。

Facebook 是目前世界上最大的公共图片储存服务提供商,该公司想要一批能提高图片色彩质量或者加快图片内容识别速度的芯片,这就需要在一个芯片上集成更多的处理核心。

“现在人们对科技的依赖程度越来越高,数据处理的需求量越来越大,所以我们得有更好的机器设备来处理这些需求,”柏安娜说,“这场角力的名字叫做客户个性化服务。”

现在我们就说到了机器设备。eBay 安装了一个高效的散热系统,但他们请英特尔公司提供一批耐热性更好的芯片(这样设备就可以承担更重的任务)。

显然,特殊定制芯片存在市场需求。然而这个业务的经济效益却看起来很奇怪:一直以来英特尔公司通过生产销售数千万相同的芯片就能获得营利,为什么现在它要开始制造客户定制芯片呢?

原因仍在计算机上。英特尔公司芯片加工厂自动化程度太高,以至于去掉不需要的核心、更改其他属性这样的工作,其实是对生产线提出了新的要求。客户愿意出更多的钱买特殊的定制芯片,也愿意为特殊的服务出设计费。

2012 年起,英特尔公司就开展了一个名为“我愿意(Just Say Yes)”的内部项目,希望了解定制芯片需求所针对的主要工作任务。

其实从英特尔公司的芯片销售情况,就能发现定制芯片的需求。尽管英特尔公司出售的大部分芯片仍被用于 PC 电脑制造,然而为各大数据中心提供半导体芯片,却为公司带来了约占总量四分之一的年收入,以及远超过四分之一的利润。和 2013 年同期相比,2014 年前 9 个月,PC 电脑芯片平均售价下跌了 4 个百分点,而为各大数据中心提供的芯片平均售价却上涨了 10 个百分点。

客户对定制芯片的需求越来越大,几乎可以形成一个新的定制芯片市场。然而从长期来看,有人担心随着公有云服务平台的规模越来越大,公有云服务的优势越来越明显,提供云服务的公司会不会互相合并,形成几大云服务公司共同控制云服务市场的局面。

如果真的发生了这样的事,英特尔公司将会发现自己的客户数量急剧减少,而每个客户的议价能力则急剧上升。

不过就目前情况来看,这样的事情还不会发生。柏安娜说,2009 年,英特尔公司列出了它心目中 7 家最强大的网络服务提供商:微软、谷歌、Facebook、亚马逊、腾讯、阿里巴巴和百度,而还有 20 来家网络服务提供商处在第二梯队。

如今的网络服务巨头依然是这 7 家公司,而提供公有云服务的第二梯队企业则多达 200 家。换句话说,考虑到维持一个巨大的云服务平台所需的巨大花费,越来越多的公司开始转而提供规模较小的云服务。

过去人们常说,PC 电脑的市场需求终有一天会萎缩。在 2011 年前后,这一预言已然成真。但从人们唱衰 PC 电脑销售开始,几十年过去了,PC 电脑市场需求才真正开始下滑。如今的公有云服务,或许也面临着同样的境况。人们认为公有云服务市场会越来越小,而这一天,或许用不了几十年就会到来。

 

翻译 is译社 钱功毅

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