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智能

当医生助理之后,IBM 沃森的下一个工作是帮人报税

Steve Lohr2017-02-04 09:50:58

对于 IBM 公司来说,与 H&R Block 公司的合作再次强调了 IBM 开发人工智能技术潜在市场的战略。

本文只能在《好奇心日报》发布,即使我们允许了也不许转载*

在迈出商业化的第一步中,IBM 的沃森(Watson)接受了巨大的、科技含量相当高的挑战,例如协助医生诊断癌症。但当 IBM 公司计划将人工智能技术发展为一项价值连城的业务时,这一切又发生了变化。

今天,Ceico、史泰博(Staples)和梅西百货(Macy’s)等企业都采用沃森系统来回应客户问询、或是改善引导顾客购物的移动客户端服务。

在目前已经广泛投入使用的基础上,沃森还将在这个报税季协助 H&R Block 公司全国一万个分支机构的 70000 名税务人员的税务准备工作,届时将有 1100 万人需要报税。

H&R Block 公司在周三宣布与沃森合作,这一消息已在周日超级碗比赛期间一条 60 秒的电视广告中发布,也就是说,已经有更多的人获知了这一新闻。

H&R Block 首席执行官比尔·考勃(Bill Cobb),与负责 IBM Watson(沃森)业务的大卫·肯尼(David Kenny)。图片版权:Guerin Blask/《纽约时报》

对于 IBM 公司来说,与 H&R Block 公司的合作再次强调了 IBM 开发人工智能技术潜在市场的战略。沃森技术将通过 IBM 的合作伙伴接触到更多的用户。

IBM 负责沃森业务的副总裁大卫·肯尼(David Kenny)说:“沃森将会成为一个非常聪明的虚拟助手。”

这种嵌入式的业务模式与其他技术公司开发搭载人工智能技术设备的路径有所不同。其他公司主要是利用人工智能软件助手(如苹果公司的 Siri,微软的 Cortana,亚马逊公司的 Alexa 以及 Google 的 Assistant)接触更广阔的客户群。

H&R Block 公司高级税务顾问洛伊斯·霍洛维茨(Lois Horowitz)周二为一名客户检查税务文件。图片版权:Yana Paskova/《纽约时报》

在企业技术开发市场内,几个主要的大公司虽然未能像沃森一样抢占先机树立品牌,但也都希望在竞争中拔得头筹。

分析师表示,靠数据支撑的人工智能将会应用于企业运作的各种软件中,用以提高工作效率、发现新用户、节约成本以及指导产品研发。调研公司 IDC 预计,到 2018 年,75% 的企业软件都将会拥有人工智能特性。

IDC 公司分析师大卫·舒梅尔(David Schubmehl)说:“人工智能已经逐渐成为各个领域的一部分,成为客户和商业应用基础建设的一部分。”

IBM 还将沃森视为企业转型的主要推动力。IBM 需要沃森、数据分析和云计算这样的新业务,而它的目的并不仅仅是用这些业务来逐渐取代传统的软硬件产品。

新旧业务的交替还没有完成。两周前 IBM 发布的财报显示,公司营收连续第 19 个季度呈下降趋势。

但 2016 年的最后一个季度却有鼓舞人心的迹象出现。

IBM 的高层表示,包括沃森在内的新业务增长 14%,占企业总收入的 41%,这一数字超过了 IBM 公司此前对 2018 年突破四成大关的预期。

与 H&R Block 公司的联手表明,IBM 在与商业伙伴的合作中日趋成熟。沃森一些早期的项目拖延数年,其中的一部分原因就在于 IBM 与其客户的沟通不利。

但当 H&R Block 公司的首席执行官比尔·考勃去年夏天找到 IBM 公司,表示希望用沃森的技术帮助“改变纳税人的报税体验”时,考勃认为自己得到了坦诚的回复,而不是商品宣传的套路。

曼哈顿 H&R Block 高级税务顾问飞利浦·卡梅伦(Philip Cameron)周二在客户会议后整理文件。图片版权:Yana Paskova/《纽约时报》

考勃说,沃森团队告诉他:“人工智能不是魔法,你需要花时间来训练沃森。”

事实证明沃森的学习能力非常强。沃森的核心技术是运用自然语言处理系统分析和识别大量文本的能力。所以,当看到 74000 页的税法和从 H&R Block 公司数据中挑选出来的成千上万个有关税务的问题时,沃森的学习优势尤其明显,它一下子接收了公司过去 70 余年报税业务积累起来的数据。

之后,H&R Block 公司的税务人员开始对 沃森进行“培训”。当沃森对报税者的某个问题做出准确的回答时,税务人员就会给予其肯定,但当沃森回答出现差错时,他们就会予以更正。税务人员并不知道他们面对的是沃森程序。

今年 1 月,H&R Block 公司的 100 名员工对这项技术进行了测试,下周这项技术即将应用于公司的零售网络。考勃表示,目标只有一个,那就是协助 H&R Block 公司的税务人员、通过适当渠道帮助报税者增加退税额度、降低缴税额度。美国有 75% 的纳税人能够拿到退税,而 H&R Block 的客户中,有 85% 的人可以拿到退税款。

他表示,沃森的另一个任务是,让客户光临 H&R Block 的“参与性和互动性”更强。沃森协助税务人员工作时,客户能够在不同的屏幕上看到问题和建议。

考勃说,他对沃森在 100 个办公室里的测试表现“非常满意”。当这个报税季结束、拿到退税款客户的百分比公布后,这场测试的结果也将揭晓。

在报税业务中,留存率至关重要。在美国需要报税的 1.4 亿人中,只有 40% 的人选择自己报税。据北岸研究公司(Northcoast Research)分析员卡尔迪科·梅塔(Kartik Mehta)估计,H&R Block 公司的留存率将达到 75%,梅塔说:“如果他们能将这个数字提高到 80%,那将是个非比寻常的进步。”

考勃表示,他们将与沃森展开长期合作,肯尼也认为,这个报税季只是双方合作的“第一阶段”。

时间越长,沃森提出的建议就会越精准,它能够根据客户职业、家庭财政状况以及个人状况的不同提供更具个性化的建议。肯尼说:“他可以学着爬和走,还能学着跑起来。但沃森学习的速度比人要快得多。”


翻译 熊猫译社 孙一

题图来自  IBM Wason

© 2016 THE NEW YORK TIMES

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