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宇宙里至少有两万亿个星系,是人类此前预想的 10 倍

Henry Fountain2016-10-22 07:10:42

这项发现对于理解宇宙的演化方式具有重要意义。

本文只能在《好奇心日报》发布,即使我们允许了也不许转载*

无穷无尽的宇宙边界最近变得更加无穷无尽:人类目前所知道的星系数量是之前预想的大约 10 倍。

英国诺丁汉大学天体物理学家克里斯多夫·J·孔塞利切(Christopher J. Conselice)领导的一项研究发现,宇宙中至少有两万亿个星系,这一结果上周发表于《天文物理学杂志》(The Astrophysical Journal)

他的团队分析了能够一直看到大约 130 亿年前的哈勃太空望远镜(Hubble Space Telescope)和其他远距离观测仪器所观测到的天空。这些天文学家构建了各种三维模型来测量不同时期的星系数量。

哈勃太空望远镜在“宇宙起源深空巡天”(Great Observatories Origins Deep Survey)计划中观测到的一幅具有数千个星系的画面。图片版权:M. Giavialisco/阿默斯特市马萨诸塞大学和 NASA

为了得到两万亿这个数字,他们不仅使用了能够观测到最古老、最模糊星系的哈勃望远镜和地球上的大型望远镜,而且做了一些数学工作。

孔塞利切博士表示:“这比任何人能够想到的数字都大得多,而且真实的数字可能比这还要大。”

在此之前人们认为,可观测的宇宙中大约有 2000 亿个星系。你可能会问——这有什么区别吗?换句话说,你也许找到了几千亿个星系,但是谁会在乎它的多少呢?

实际上,这项发现对于理解宇宙的演化方式具有重要意义。

研究人员发现,大多数最为古老的星系的质量都不高,类似于我们所处的银河系附近一些小型“卫星”星系。而且如今的低质量星系大约是过去的十分之一,这说明在过去的几十亿年里,不同星系一直在相互碰撞和相互结合。

这项研究还表明,即将于 2018 年发射的、功能更为强大的詹姆斯·韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)具有极其重要的意义。

“它可以对我们勉强能够探测到的这些星系进行研究——这些低质量星系实际上是宇宙中最初的星系,”孔塞利切博士说。

翻译 熊猫译社 刘清山

题图来自 Business Insider

© 2016 THE NEW YORK TIMES

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