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商业

「万物简史」美元的凌乱童年

苏琦 2015-03-28 16:20:00

一起回顾美元的发展史

一个物品如何成为一个全球化商品,一个物品如何促进全球化,一个物品又是如何实现全球化制造?「万物简史」这个栏目将从“物品”出发,去看这些“物品”如何渗透进我们的生活,并改变了我们的世界。

它近期将会关注的内容包括,集装箱铁路,水,迪士尼,气候,折扣,T恤,航海图,武夫,香料鸦片咖啡木材旧衣服,贸易,大豆,宜家,玉米,酒店,黄金,白银,皮毛石油,天然气,汽车,奢侈品,抗生素,瑞士旅游业,有线电视,广告,探索频道,商人,传教士,鸟粪下水道安利,冒险家,蒸汽机,航线,棉花湖广填四川尼加拉瓜运河一汽大众维珍……


美元的涨跌起伏总是惹人关注,这就是强势美元的霸气所在。就像罗马不是一天建成的,强势美元也不是一天炼成的。美国货币的童年,也很凌乱。

17 世纪初来到北美大陆寻找伊甸园的清教徒们,立马感觉到经济处女地所意味着的种种不便。由于没有铸币权,而向旧世界购买物资很快消耗了身上所带的为数不多的货币,他们不得已入乡随俗和土著们玩起了以原始货币充当中介物的买卖,比如用贝壳做成的项链和腰带。

由于有从旧世界带来的工具,殖民者们很容易生产土著们所喜欢的样式的贝壳项链和腰带,并从后者那里换取了大量的毛皮、兽皮和其他商品。后来殖民主义者之间也开始使用这种贝壳币。1637 年,贝壳串珠被确定为法定货币,在马萨诸塞湾殖民地,个白色串珠或 3 个紫色串珠相当于 便士。

但是贝壳最大的问题是容易导致通货膨胀,原因你懂的。所以其他更有实际价值的东东被当做货币,主要是一些地方特产,比如北方的玉米、鳕鱼、海狸,以及南方的烟草和稻米。但一旦这些商品被确定为地方的法定货币,就会重蹈贝壳币的覆辙,人们会想尽办法增加这种商品的产量,从而陷入了滥发货币、通货膨胀和劣币驱逐良币的困境。比如弗吉尼亚宣布烟草为法定货币后,烟草的产量大幅上升,其中尤以低等级的烟草增长最快。1682 年,不满烟草购买力下降的烟草种植者们开始互相破坏别人家种植的烟草,从而引发了相当程度的喧哗与骚动。当局只得动用警察力量,几个月之后秩序才得以恢复。

经过几番折腾,人们最终又回到了以硬币为交易媒介。当然,这主要是因为殖民地的物产已经丰富到可供出口,从而换来外来世界的货币,这其中有不少是通过走私的形式和英国殖民地和英国之外的地区进行的。当然,也有不少硬币是通过海盗行为抢来的。

后来随着殖民地经济的成长,靠进口、走私和海盗行为筹措硬币已经不足以满足交易的需求,而英国议会又于 1751 年倒行逆施禁止殖民地发现纸币,而此前有段时间殖民地还被允许发行公债形式的信用票据。这一禁令也成为美国独立战争的导火索之一。

美国独立战争后前殖民地人民终于有了发行货币的权力。初尝权力滋味的人们总是倾向于滥用权力,结果大陆会议和各殖民地大肆发行的票据或欠条不仅导致交易混乱不堪和通货膨胀,还彻底驱逐了良币,居然使金银退出了流通领域。

为了扭转这一乱局,美国国会于 1785 年通过一项决议,宣布美利坚合众国的货币单位为美元。很快,很多州又开始忙于铸美元硬币。眼看乱象又起,1789 年 月生效的美国《宪法》将铸币权授予国会,同时禁止各州铸造货币,也禁止各州发行类似于货币的欠条。

1792 年 月 日,在亚历山大·汉密尔顿的《建立铸币厂的报告》基础上,美国国会通过《铸币法案》(Coinage Act),成立美国铸币局并制订美国硬币流通制度,从而促成了美元的最终诞生。

然而,在一个多世纪的时间里,美元在国际货币市场上一直难忘英镑项背。在赛程的前半段,由于英国是工业原料和食品的主要进口国,还是一流的航运和保险的贸易服务商,更是世界上最重要的境外投资国,所以美元难以撼动英镑的统治地位,一如纽约难以动摇伦敦作为全球金融中心的地位。

在赛程的后半段,美国在一些方面逐渐赶超了英国。比如 1870 年,美国的商品和服务生产超过了英国。到 1912 年,美国的商品出口也超过了英国。但由于美国规定境内银行不得在境外设立分支机构,以及美国没有可以发挥稳定市场作用的中央银行,美元在国际货币市场上还要默默忍受数十年的学徒生涯,直到布雷顿森林体系确立美元的霸主地位。


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