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NASA 的黎明号也报废了,这是本周第二个退休的太空探测器

左琳2018-11-03 06:56:43

它是世界第一个环绕矮行星飞行的探测器。

10 月 31 日,运行 9 年零 6 个月的开普勒望远镜停止运作,不出 3 天,运行了 11 年的太空探测器 “黎明号” (Dawn)也 “退休”了

据 NASA 透露,在 10 月 31 日和 11 月 1 日,“黎明号” 探测器没能到预定的通讯点签到,研究团队在排除了其他可能的原因后,确定是 “黎明号” 的燃料已经耗尽,以致它不能利用太阳能充电板进行充电,也不能再与地球进行通讯。

虽然两个太空项目接连终结令人唏嘘,但实际上,“黎明号” 探测器已经远超预定的寿命,燃料耗尽也早有预兆。

它于 2007 年9 月发射升空,比开普勒望远镜还要大两岁,按照原定计划,早在几年前就该用完燃料。今年 6 月,“黎明号” 进入距离矮行星谷神星(Ceres)最近的一条轨道,比以往要近 10 倍,那个时候研究人员就探知到燃料已所剩无几,预计在今年秋天耗尽。现在,科学家们预计它将在谷神星周围的轨道上停留几十年甚至更久。 

“黎明号”任务首席工程师 Marc Rayman 在 NASA 发布的新闻稿中说,“我们对‘黎明号’的要求很高,它遇到过很多挑战,虽然很难跟这个神奇的探测器说再见,但现在是时候了。” 

“黎明号”也称 “曙光号”,是世界第一个环绕矮行星飞行的探测器,也是首个在任务期间成功进入两颗太阳系天体轨道(不含地球)的探测器,这两颗星体一个是刚才提到的谷神星,一个就是灶神星(Vesta)。

两颗小行星图片,左侧为灶神星,右侧为谷神星。图片来自 NASA 的 YouTube 频道

2011 年, “黎明号” 首先抵达灶神星,成为造访火星和木星轨道之间小行星带的第一枚探测器。为了导航需要,“黎明号” 拍摄了 20 张连续照片,分辨率已接近哈勃空间望远镜拍摄的灶神星照片。根据 “黎明号” 之后传输的数据,NASA 估计出了灶神星的金属核心直径为 220 公里,对小行星有了更清晰的印象。

2015 年,“黎明号” 离开灶神星,进入围绕谷神星的轨道继续探索,这比 “新视野号” 抵达冥王星还要早五个月。

谷神星是小行星带中的最大天体,也是小行星带内的唯一一颗矮行星。根据 “黎明号” 发回的资料,两颗行星同在小行星带,但天体演化非常不同。虽然谷神星和灶神星都有岩石和金属,但 “黎明号” 发现谷神星上点缀着亮点,表明存在碳酸盐,甚至还含有有机物质。“黎明号” 让人类进一步确信,谷神星在演化史上拥有过海洋,或许直到今天仍然隐藏在表面下面。 

虽然 “黎明号” 任务已宣告结束,但它在这 11 年任务期间,收集了海量数据,研究人员仍要对探测器发回的信息进行处理,以便更了解我们所在的太阳系。

“黎明号” 探测器任务图。图片来自 The Verge

题图来自 Pixabay

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