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火星尘暴天气结束,休眠 3 个月的机遇号能否醒来?

王毓婵2018-09-04 06:53:49

Wake Me up Before You Go 🚀

今年 6 月,沙尘暴包围了整个火星,NASA 失去了与“机遇号”火星车的联系。如今,风沙散去,机遇号停留的“毅力谷”(Endeavour Crater)上空已经逐渐晴朗,机遇号能否重新复活在此一搏。

机遇号火星探测器是 NASA 在火星上执行勘测任务的三个探测器之一,它在 2004 年 1 月 25 日着陆火星表面。比它稍晚些抵达的兄弟“勇气号”已经退役,接替勇气号的是在 2012 年着陆的“好奇号”。

在过去的将近十五年里,机遇号一直保持着和地球的联系,但这种稳定的局面今年被突如其来的沙尘天气打破。此次失联的原因,是铺天盖地的黄沙遮蔽了太阳,使得火星车的太阳能电池板无法工作,整个机器进入了休眠状态。

现在 NASA 的焦虑在于怎么唤醒沉睡中的机遇号。美国宇航局喷气推进实验室机遇号项目主任约翰·卡拉斯(John Callas)在一份声明中称,目前太阳正在逐渐冲破毅力谷上空的阴霾,不久就会有充足的阳光照射,机遇号火星车的电池将有机会重新获得充电能力。“只要大气不透明度(tau 值)降到 1.5 以下,我们就会通过 NASA 深空网络天线发送指令,联系机遇号。”

在尘暴强度最大时,火星上的 tau 值曾增至 10.8,近期 tau 值已下降至 2-2.5。虽然天气已经逐渐放晴,但机遇号能否重新联系上地球仍是未知。在漫长而黑暗的沙尘天气中,机遇号的部件很有可能已经受到了损坏。

“如果我们 45 天内还得不到回复,那么就不得不判定,也许遮天蔽日的灰尘以及火星的极寒环境已经对机遇号造成了一些难以修复的损伤。”卡拉斯说,如果是这种情况,NASA 搜寻机遇号火星车的积极阶段也将会结束,但这并不意味着完全放弃希望。火星车的太阳能电池阵列有可能只是被大量的灰尘覆盖而暂时无法工作,NASA 会继续被动监听几个月,等待有一天机遇号主动“给家里打电话”(call home)。

还有另一种可能的状态是,机遇号遭遇了“时钟故障”(clock fault)。在车载时钟被损害后,火星车的内部时钟能够检查电量等级并告诉其是否该苏醒。理论上如果时钟无法运作,火星车能够通过光线亮度等级来猜测时间,但是在火星车已经进入休眠状态的情况下这点很难做到。

现在,任务控制人员正在尝试每周向机遇号火星车发出 3 次信号,如果机遇号火星车处于清醒状态,将通过深空网络射电抛物面天线接收地球发送的指令信号。

在过去的两个月中,NASA 发现已经有工程师在等待中变得“士气不振”,于是他们为沉睡的机遇号制作了一个歌单,每天在办公室休息区播放,同时也在每个火星日(每 24 小时 39 分 35.24409 秒为一个火星日)将一支歌的信号发送给机遇号,希望可以将它“吵醒”。这个名为“Opportunity,wake up!”(机遇号,快醒来!)的歌单共有 18 首乐曲,其中包括:威猛乐队(Wham!)的《Wake Me up Before You Go-Go》(在你离开前叫醒我)、甲壳虫乐队的《Here Comes the Sun》(太阳升起)和皇后乐队的《Keep Yourself Alive》(你要活下去)等等。

机遇号与它的兄弟“勇气号”原本被设计的工作时间只有 90 天,但勇气号最终服役了将近五年,而机遇号已经服役了将近十五年。两兄弟的设计行程仅有 1000 码(约 0.568 英里),而机遇号已经漫游了超过 28 英里的路程。

为它们命名的是时年 9 岁的孤儿 Sofi Collis。她在诗歌中写道:天黑了,又冷又孤独/到了晚上,我抬头望着闪闪发光的天空,感觉真好/我梦到我飞向太空/在美国,我可以让梦想成真/感谢你给我的勇气和机遇。

现在,NASA 在火星上服役的机器除了失联的机遇号外,还有刚刚过了六岁生日的“好奇号”。8 月 5 日,好奇号在自己的 Twitter 上发了一张“自拍照”,为自己庆祝来火星六年整。因为这台机器可以使用核能发电,所以未受沙尘影响。

好奇号的“自拍”

“我们正抓着那顽强的漫游者的脚踝,努力将她带出沙坑。”卡拉斯说,“等有一天她回到我们身边,就可以向我们诉说过去的心声。”

题图/visualhunt

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