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商业

「万物简史」毛皮帝国

苏琦 2015-01-24 16:37:35

美国商人发现了毛皮在对华贸易中的巨大价值,所从事的皮毛生意规模也是最大的。

一个物品如何成为一个全球化商品,一个物品如何促进全球化,一个物品又是如何实现全球化制造?「万物简史」这个栏目将从“物品”出发,去看这些“物品”如何渗透进我们的生活,并改变了我们的世界。

它近期将会关注的内容包括,集装箱铁路,水,迪士尼,气候,T恤,航海图,武夫,香料鸦片咖啡木材旧衣服,贸易,大豆,宜家,玉米,酒店,黄金,白银,石油,天然气,汽车,奢侈品,抗生素,瑞士旅游业,有线电视,广告,探索频道,商人,传教士,冒险家,蒸汽机,航线,棉花湖广填四川尼加拉瓜运河……


1784 年 2 月 22 号,是美利坚合众国开国之父华盛顿 52 岁的生日,也是在那一天,美国商船“中国皇后号”踏上了远赴中国的旅程。这是两国间的第一次商业接触。

出发时“中国皇后号”上的货物是 32 吨铅、50 吨木材、500 码羽纱、12 桶酒、箱毛皮等,不过其中最贵重的还是大约 万枚西班牙银币和近 30 吨西洋参。15 个月后,“中国皇后号”满载而归,船上满载着大量的瓷器,万匹南京棉,700 箱武夷茶和 100 箱熙春茶。

一条通向遥远的财富帝国的道路被打开了。很快美国人的餐厅、客厅、卧室里纷纷摆上来自东方王国的瓷器、家具、丝绸、绘画、墙纸和古董珍玩。曾有人估计,在 19 世纪早期的许多波士顿和塞勒姆家庭中,大约十分之一到五分之一的器物用品来自中国。茶叶进口量也大幅上升,在 18 世纪 90 年代,美国人年均消耗 250 万磅茶叶。之后的十年里,这一数字飙升了近 50%

接下来的问题是,美国人用什么来加以回报呢?“中国皇后号”的成功很难被长期复制。白银是广州贸易的硬通货,但由于美国早期银币铸造量有限,商人往往难以筹集到足够的银币。西洋参也无法成为稳定的贸易支柱产品,因为市场对西洋参的需求虽然客观,但也总有上限,而且来货一多,价格也会下降。

美国商人找到了白银和西洋参之外的答案,那就是毛皮,更多的毛皮,还有檀香。中国人偏爱毛皮的保暖和美观,愿意支付大价钱购买,其中以海獭皮最受追捧,海豹皮次之,但也能卖上好价钱。优质的皮张用来制作披肩、腰带、手套、帽子,品质较差的经国修剪后鞣制成皮革,松散的毛发则制成毛毡。

美国人不是最早发现毛皮在对华贸易中的巨大价值的。早在 1779 年,英国传奇探险家詹姆斯·库克的船队就曾凭借从温哥华岛印第安人那里巧取豪夺的 1500 多张毛皮在广州发了大财,否则他能否完成其环球之旅的后半段还很难说。

但美国人所从事的规模是最大的。1792 年-1812 年间,美国商船运往广州的海豹皮数量达到 250 万张,这些毛皮往往能卖出 30 美分到 美元一张。同期还有数以万计的海獭皮流向广州,一张海獭皮的价格可以卖出 20 到 30 美元,利润往往能达到航行成本的 300% 以上,并且一度飙升至 2200%。到 19 世纪早期,与土著印第安人的海獭皮贸易繁荣一时,这项贸易成为“美国人的专长,几乎被美国人垄断”。

对北美大陆西北海岸“毛皮仓库”的开发利用,开启了美国版的“三角贸易”:把东海岸的“廉价小玩意儿”运到西北部的太平洋沿岸,从那里将毛皮贩售到广州,再运送中国商品绕过半个地球回到波士顿。

畅旺的对华贸易培育出大量优秀的海员,使美国有了源源不断的优质海军后备军,从而帮助美国在波涛汹涌的大海上站稳脚跟。造船、航行、商贸提供了成千上万的工作岗位,商人所得除了向政府支付海关费用外,还注入造船、装备、人员配备、税收,并用来在全国各地大量买卖货物,从而给初生的美国注入了活力。

此外,商人们还将得自贸易的资金大量投资于其他重要行业,还购买了大量国债,从而有力促进了国民经济的发展。而对西北部太平洋沿岸商贸路线的开发,则昭示着日后两洋帝国的雏形。事实上,没有毛皮贸易打开的眼界和打下的基础,日后的加利福尼亚黄金热可能不会在那么短的时间内吸引到那么多资本和人群。


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