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四颗私人卫星未经允许就上了太空,现在被美国政府盯上了

汪江敏2018-03-14 07:06:24

反映了政府监管的漏洞。

3 月 10 日,硅谷太空初创公司 Swarm 的 4 颗微型卫星被印度 PSLV 运载火箭送进太空。和它们一起上天的还有其它公司的 27 颗卫星。但 Swarm 的卫星惹了麻烦。

FCC(联邦通信委员会)表示自己并没有授权这四颗卫星的发射。

Swarm 在 2016 年由前 Google 和 NASA JPL(喷气推进实验室) 工程师 Sara Spangelo 创建。四颗卫星被称为 SpaceBee 1 , 2 , 3 和 4,于 1 月 12 日作为印度 PSLV 运载火箭上 31 颗卫星的一部分升空。发射地为印度,Satish Dhawan 航天中心的第一个发射台。在发射时,印度航天局没有提及这四颗卫星的运营商。

每当美国商业公司想要将卫星送入轨道时,他们都必须向 FCC 申请许可证。Swarm 最初确实寻求政府批准发射这些航天器。然而,Swarm 的申请在 1 月火箭升空前一个月就被拒绝了。

FCC 之所以拒绝涉及到 SpaceBee 卫星的大小。这四颗卫星小于标准的 CubeSat(一种微型人造卫星),它的长宽高分别大约为 4 英寸(10 厘米)。FCC 担心,这将使卫星难以被太空监视网络跟踪。

安全世界基金会的太空专家 Brian Weeden 说:“如果它们很难被追踪,那将产生一个问题——它们会打到我的卫星上吗?答案可能是悲观的,因为我们不知道它们的运行轨迹,也不知道它们在哪。”换句话说,这些卫星可能对太空中的其他物体构成危险。

Swarm 建议在其卫星上增加额外的技术以方便跟踪,比如使用雷达反射器来增强卫星的信号,但最终 FCC 不予批准。现在,FCC 正在调查这一情况,并告诉 Swarm,它将搁置 Swarm 后续任务的申请。

Swarm 本计划在即将到来的火箭升空中发射另四颗卫星(该火箭属于美国创企 Rocket Lab)。但根据 FCC 机构负责人的消息,FCC 首先要评估“申请人未经授权发射和操作四颗卫星所带来的影响”。另外,Rocket Lab 告诉媒体,它不会支持任何没有适当许可的卫星。

Swarm 与印度的合作似乎是由总部位于西雅图的 Spaceflight 公司推动的,该公司帮助卫星运营商找到搭载火箭。

Spaceflight 说它从来没有故意支持一个没有 FCC 许可证的客户,保证拥有 FCC 许可证是客户的责任。而发射的印度方面自然也没有义务去咨询 FCC。

从技术上讲,FCC 许可证旨在授予公司使用无线电频谱的权利。但是,该机构有权考虑卫星在增加空间碎片方面的问题。事实上,FAA(联邦航空管理局)在颁发商用火箭的执照时也有部分权力。这些机构有这个权利主要是因为他们长期进行许可授权,而且没有其他机构来做这件事。

尽管 FCC 和 FAA 在许可证审批过程中都可以考虑太空碎片,但他们对于公司在太空中的行为没有完全的权力。

Weeden 说:“目前没有美国实体机构监督在轨活动。Swarm 发射卫星就是困扰太空行业的一个很好的例证:政府对于如何监督太空中的商业野心没有框架性的解决办法。”

特朗普政府提出了一个提议。在最近的国家太空委员会会议上,官员建议在商务部设立“太空商业一站式商店”,由商务部制定监管太空业务的条例。

与此同时,Swarm 的影响仍不清楚。对此没有太多先例,政府是否应该向前一步,而不仅仅是事前监管,这还是不确定的。总之这类事情很容易变成政府加强太空监管的借口。

题图来自 The Verge

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