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北极熊进入小镇,成了气候问题产生的“难民”

Erica Goode2016-12-27 07:22:43

北极熊面临的最大威胁,是任何保护野生动物管理机构都无法解决的问题

本文只能在《好奇心日报》发布,即使我们允许了也不许转载*

阿拉斯加卡克托维克电 — 入秋之后,这个位于北极区小镇上到处可见北极熊,它们在沙岬上打瞌睡,在浅水处打闹,拖着幼崽沿海滩漫步闲逛,吸引了数百名游客长途跋涉前来围观。

当夜晚来临的时候,这些北极熊会偷偷潜入小镇里,对于不带上枪支或防熊喷雾在外面行走的居民来说,它们的出现也是一种危险。只有当北极熊巡逻人员带着爆竹和手电筒驱逐它们时,它们才会不情不愿地离开。

表面上看起来,这些北极熊似乎不太像是濒临灭绝的物种。

然而,来到这里的北极熊都是气候问题产生的“难民”,它们之所以选择来到大陆上,是因为它们捕猎海豹所依赖的海冰正在消退中。

阿拉斯加卡克托维克外,一只在鲸鱼骨头旁的北极熊。鲸鱼遗骸已成为它们的替代食物来源。图片版权:Josh Haner /《纽约时报》

北极区正在迅速变暖,其变暖速度是地球其它地区的两倍,而覆盖这里的冰层的消退速度,则令早已预测到冰层会减少的气候科学家也感到震惊。

在 2016 年的大部分时间里,这里的气温都比往年要温暖,结冰期也来得比往常要晚。今年 11 月,北极区海冰面积是有记录以来的月度最低值。虽然在这一个月期间,平均的结冰速度比往常要快,但在 11 月中旬的 5 天时间内,冰层覆盖面积已经减少超过 49209.7 平方千米,位于美国科罗拉多州的国家冰雪数据研究中心(National Snow and Ice Data Center)称,冰层的减退速度与往年同期相比“几乎是前所未有的”。

在波弗特海的南部,有 260 名卡克托维克居民生活在巴特岛东北角 2.5 平方千米的范围内,这里海冰的减退情况一直尤为严峻。

海冰的持续消退对北极熊来说并不是好的兆头,因为它们的生存有赖于这些海冰层,但海冰层却随着气候变暖迅速变薄和融化。正如环保组织北极熊国际协会(Polar Bears International)首席科学家史蒂夫·阿姆斯特拉普(Steve Amstrup)所说:“海冰消退之后,北极熊也会离开。”

卡克托维克的一只母熊和三只幼崽。图片版权:Josh Haner/《纽约时报》

不完美的代表

作为最大型的熊类动物和强大的顶级掠食者,魅力超凡的北极熊成为了受气候变化影响的动物的代表。

在美国前副总统阿尔·戈尔(Al Gore)2006 年参与拍摄的电影《难以忽视的真相》(An Inconvenient Truth)中,讲述了一只孤独的北极熊在几乎没有了海冰身影的北极区海域中挣扎着生存的故事,由此,许多人心目中便把北极熊与气候变化联系了在一起。2008 年,美国联邦政府之所以决定将北极熊列为《濒危物种法》(Endangered Species Act)中的“濒危”(threatened)物种,部分原因就是由于海冰消退将对北极熊的未来构成危险。这一决定无疑再次加固了人们心中北极熊与气候变化问题之间的关联性。

但是即使北极熊的代表性作用提高了人们对有关问题的认识,还是有一些科学家认为,这样的联系会让北极熊的生存问题简单化,并不经意地为那些否定全球变暖的人提供了攻击的机会。

美国地质勘探局(United States Geological Survey)阿拉斯加科学中心(Alaska Science Cente)的野生动物研究生物学家托德·阿特伍德(Todd Atwood)表示:“当你把它(北极熊)作为一种营销工具来呼吁人们捐款时,往往也会因此导致一些细微的信息被遗漏。尤其是在与北极熊相关的问题上,我认为这些细微的信息是十分重要的。”

除非各国对遏制全球温室气体排放采取明确的行动,否则从长远角度来看,北极熊的生存将面临困境,绝大部分科学家会认同这一点,而且根据专家预测,北极熊的数量会随着海冰的持续消退而减少。世界自然保护联盟(IUCN) 2015 年发布的红色名录(Red List)中预测,到 2050 年,北极熊的数量将会减少超过 30%,而且北极熊的数量或海冰数量减少的范围和速度并不确定。这份评估报告于 12 月 7 日刊登于《生物学通讯》(Biology Letters)上。

然而相比之下,气候变化在短期内的影响则较为模糊,北极熊种群短期内的数量下降也并不明显。

目前北极熊的 19 个亚种主要生活在环北极圈内的五个国家——加拿大、美国、挪威、格陵兰岛和俄罗斯。

其中包括生活在波弗特海南部的北极熊在内的 3 个亚种的数量正在下降。

但其它 6 个北极熊亚种的数量相对稳定。其中一个亚种的数量甚至在增加。而至于其余的 9 个亚种,由于科学家所能获得的资料很少,因此他们还无法衡量这 9 个北极熊亚种的数量和相关健康信息。

进行了红色名录评估的研究人员通过分析得出结论——北极熊应该继续被列为“易危”(vulnerable)物种,而不需要上升到更严重的“濒危”级别。

然而抛开这些数字,科学家还在观察其它更细致的指标,它们表明北极熊正在面临着越来越大的灭绝风险。这些指标包括北极熊的身体状况、体形大小、繁殖和存活率的变化。科学家已将其中的部分变化与海冰减退以及北极熊居住地不结冰天数的增多联系在了一起。

否定全球变暖的人抓住科学研究方面的不确定性,辩称北极熊目前的生存状况很好,海冰消退并没有威胁到它们的生存。但野生动物生物学家表示,不论对于海冰还是北极熊来说,两者的情况都在恶化,这一点是毫无疑问的。他们指出,物种的灭绝从来都不是一个稳步发展的过程。

位于安克拉治的美国鱼类与野生动物管理局(Fish and Wildlife Service)的生物学家埃里克·雷格尔(Eric Regehr)参加了2015年的评估活动,并在 6 月份在世界自然保护联盟的北极熊种群专家小组研讨会(Polar Bear Specialist Group)上展示了研究成果。他表示:“一个物种的灭绝往往不会是一个稳定的线性过程。”

一头在卡克托维克附近被捕获的弓头鲸。图片版权:Josh Haner /《纽约时报》

从海里到岸边

一群北极熊正在镇子外的鲸骨堆前“用餐”。当天早些时候,捕鲸船员把弓头鲸的尸体扔在了骨堆上。北极熊正在享用着鲸鱼剩下的肉和鲸脂,而两名游客就在距离北极熊几百米外的小卡车上安全地观察着它们。

千百年来,因纽特人一直在这里捕鲸,他们认为鲸鱼会将自己奉献给捕捉到它的船员。一旦鲸鱼的骸骨被拉到岸边、被海水冲刷过后,就能释放鲸鱼的灵魂。

即使在几十年前,大多数生活在波弗特南部的北极熊依然会全年生活在海冰上,即使上岸,最多也只会短暂地停留一会。海冰层可以让它们捕获含有高脂肪量的主要食物——海豹。

然而由于不断升高的气温,每年春季融冰的时间变得越来越早,秋季结冰的时间却越来越迟。即使在夏天,在卡克托维克也曾经可以看到厚厚的冰层,如今这些浮冰层边缘已经退到距离岸边几百公里以外的地方,距离波弗特海狭窄的大陆架也有相当长的距离。浮冰的边缘退回到海豹数量很少的深海区域,与大陆的距离也十分遥远,即使对于北极熊来说,要想登上那些浮冰,游泳的距离也还是太远了。

美国地质调查局(Geological Survey)的阿特伍德博士及其同事利用无线电项圈跟踪雌性北极熊,他们最近发布的一份研究报告指出,波弗特南部地区平均有 20% 的北极熊选择生活在陆地上,而二十年前这个比例只有 6%。此外,这些北极熊停留在陆地上的时间也在延长。今年,它们在八月份上岸,一直呆到了十一月,平均停留时间为 56 天。二十年前它们只会停留 20 天。

阿特伍德博士表示,波弗特南部的北极熊“只有两个选择:要么留在浮冰上,要么上岸。如果它们留在深水区的浮冰上,它们将很难找到食物”。

研究人员所发现的变化不仅仅局限于北极熊在夏季的生活地点。

波弗特海南部和哈德逊湾西部拥有研究人员最为关注的两个北极熊亚种种群。在入冬时节,这里的北极熊变得比以前更加瘦弱。

它们的体型也在变小。同过去相比,年老和年幼的北极熊存活下来的可能性也在降低。

阿尔伯塔大学生物科学教授安德鲁·德罗什(Andrew Derocher)已经对北极熊进行了 32 年的研究,他表示:“你可以在整个种群里看到这种现象。它们的成长速度变慢了,而且无法长到像以前那么大的体型。”

“迫切”的参观

今年秋天,卡克托维克的北极熊数量激增,将野生动物摄影师、新闻记者和希望见证气候变化的游客都吸引到了这个村子里,一些人乘坐当日往返费尔班克斯的包机返回,另一些人则住满了这里的两个小旅馆。

这里有六艘船可以带领游客观看北极熊,其中一艘船的主人、因纽特导游罗伯特·汤普森(Robert Thompson)表示,在 2015 年,大约有 1200 人前来观看北极熊,这个数字每年都在上升。

由于在沙土中打滚和食用鲸鱼的残骸,北极熊的皮毛变成了黑色,这使一些游客感到很吃惊。一名来自荷兰的游客表示:“它们看上去不像北极熊。不过没关系,我可以在回家以后用 Photoshop 把它们变成白熊。”

游客观看正在进食鲸鱼残骸的北极熊。图片版权:Josh Haner/《纽约时报》

苏珊·特鲁卡诺(Susan Trucano)和她的儿子马修(Matthew)九月初来到了这里,她表示,他们希望在北极熊灭绝之前看到它们在野外的样子。

“我们急着来到这里,因为我担心以后可能看不到这种漂亮的动物了,”特鲁卡诺女士说。

旅游业的发展为卡克托维克的一些人带来了经济收益,但同时也影响到了其他一些人。在北极熊出没的秋季月份里,游客占领了往返村庄的小型商业航班,抢走了需要飞往安克雷奇和费尔班克斯的当地居民的座位。一些游客在镇上闲逛、在未经允许的情况下拍摄照片,还会闯入捕鲸仪式之中。去年,有一个冒失的游客差点和一名捕鲸船长打起来。

在大多数情况下,这里的北极熊可以和人类和平共处。村民们对北极熊很宽容。瓦尔多阿姆斯酒店的老板默林·特雷纳(Merlyn Traynor)表示:“它们可能会突然闯到这里,但它们知道这里的规则。”而且它们可以食用鲸鱼残骸,因此几乎没有理由袭击人类。

一个巡逻队将一只北极熊赶出卡克托维克。北极熊在夜晚偷偷潜入小镇,而且不愿意离开。图片版权:Josh Haner/《纽约时报》

不过,随着北极冰盖面积的持续缩减,北极熊上岸时的身体状况变得越来越差,在陆地上停留的时间也越来越长;同时游客数量也在增长。和北极其他地区一样,熊和人相遇的情况变得越来越普遍,这给北极熊带来了更大的压力,也给人类带来了更大的威胁。

目前人类还没有受到过攻击,但是已经出现了一些非常危险的案例。

“它们过去不会进入小镇,或者只是会偶尔进入小镇,比如大约一年一次。现在它们每天晚上都在镇上,”汤普森说。

北极熊专家表示,他们担心在这里寻找食物的北极熊数量会在某一时刻超过这里的承载能力。

詹姆斯·怀尔德(James Wilder)是一位专家,最近刚刚研究了北极熊对人类的攻击。他表示:“当北极熊肥胖、快乐、身体状况良好时,它们不会带来很大的威胁。不过当它们身体瘦弱、在食物上面临压力时,你必须保持警惕。”

受到威胁的栖息地

狮子和狼等物种面临着可以预测的威胁:偷猎和捕杀,或者人类定居地点对其栖息地的侵占。

然而北极熊面临的最大威胁,是任何保护野生动物管理机构都无法解决的问题:人类不受控制地向大气层排放二氧化碳和其他温室气体。

游猎曾经给北极熊带来了重大威胁,极大地减少了某些地区的北极熊数量。1973 年,北极地区国家签署了一项协议,禁止原住民以外的人打猎,北极熊的数量开始回升。

石油泄漏、污染和过度捕猎仍然威胁着北极熊的安全。不过同海冰的减少相比,这些威胁显得不值一提。

研究人员担心,没有海豹提供的高脂肪营养物质,北极熊将无法存活太长时间。图片版权:Josh Haner/《纽约时报》

对于许多研究人员来说,要弄清楚的最紧迫的问题,是一只北极熊在陆地上能够存活多长时间。陆地上没有海豹,无法为北极熊提供稳定的高脂肪营养来源。

美国鱼类与野生动物管理局的雷格尔博士表示:“只有生活在海冰上、能够捕杀海豹的北极熊才能生存下来。这是一条底线。”

一些科学家提出,北极熊可能会学着依靠雪雁等其他食物活下来,或者学着在不依靠浮冰这一平台的情况下捕食水中的海豹。

不过大多数研究人员认为,这种可能性不是很大。

美国地质调查局研究野生动物的生物学家戴维·道格拉斯(David Douglas)在专家小组会议上表示,这种改变通常需要几千年的进化历程。

他还表示,海冰的减少“可能用不了太长时间,这段时间可能不足以使北极熊通过繁衍形成具有一定优势的行为。”

冰盖的消失程度是一个很重要的因素。根据一些气候模型,如果人们采取措施控制温室气体排放,这个物种是可以恢复过来的。一些证据表明,在之前的一次温暖期,北极熊曾在加拿大北极地区的一个群岛上避难。

在卡克托维克,至少到目前为止,鲸鱼成为了北极熊的替代性食物来源。不过死鲸并不是北极熊所喜爱的食物。

“北极熊之所以来到这里,不是因为我们在捕鲸,而是因为它们的栖息地消失了,变成了数数百公里的开阔水域,”汤普森说。


翻译 熊猫译社 李秋群 刘清山

题图来自 Wikimedia Commons

© 2016 THE NEW YORK TIMES

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