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载人飞船坠毁后,私人航天公司为什么不心疼?

高宇馨2014-11-04 17:16:43

维珍银河公司老板说,调查不误测试,明年再飞一次。

上周五,维珍银河飞船从加州莫哈维航天发射场发射,进行又一次试飞。在预备点火将载人飞船“太空船 2 号”送入到亚轨道的时候,火箭引擎爆炸,从 5 万英尺高空坠落加州沙漠。飞船副驾驶员 Michael Alsbury 没有成功打开降落伞,遗体在飞船残骸附近被发现,机长 Peter Siebold 在 25 英里外被发现,目前已经能与家人和医生对话

尽管这是“太空船 2 号”载人飞船第 55 次飞行,第 35 次脱离母船“白骑士 2 号”运载飞机独自完成任务,但也仅仅是它第 4 次点燃飞船上携带的火箭,预备进入亚轨道航行。

调查将持续一年

按照原定计划,周五测试的“太空船 2 号”载人飞船应该在脱离母船“白骑士 2 号”后点燃引擎,在高空中垂直推进,进入预定太空轨道。10 点 10 分报告显示“太空船 2 号”完成与母船的分离,10 点 12 分地面控制中心接到“飞船严重故障”的警告。

维珍银河飞船的飞行控制系统并不如一架普通客机。它没有自动巡航功能,由于不携带燃料,也没有降落时拉起飞船重新降落的机会。这对飞行员的飞行技术要求十分高,此前驾驶“太空船 1 号”的 Mike Melvill 和 Brian Binnie 一个是前宇航员,另一个是经验丰富的海军飞行官。

这并不意味着它作为一台太空飞行器显得有点寒碜。复杂零件越少就越少出错,这是一个合理的规避风险的方式,但是可惜没能阻止这次事故。

按照惯例,事故原因调查将持续一年,前期调查和修复将会在本周结束。

由于这是一次严密监控的测试飞行,“太空船 2 号”搭载了 6 部摄像机,调查组将会在散布 5 英里的残骸中搜寻和恢复这些设备。调查的重点很可能集中在“太空船 2 号”的火箭上,这是爆炸发生的地方。据报道,火箭使用了一种新型的塑料燃料,来代替原来的橡胶燃料。CNN 主持人 Joel Glenn 在节目中称,火箭引擎在点火后燃烧了 2 秒后熄火,在重新点燃时发生了爆炸。

尽管之前对橡胶燃料的试飞已经有数百次,此次还是第一次在试飞中使用这种塑料燃料。

最新的消息,有调查人员透露,飞船副驾驶员可能存在的误操作已经引起调查组的关注,由于他提前收起了飞船尾翼,可能造成了尾翼的损坏。

富翁旅行还会继续

在私人航天领域,维珍银河(Virgin Galactic)是一家不可忽视的参与者,它与英国第二大航空公司维珍航空公司同属于维珍集团(Virgin Group),专门经营私人太空旅行。

在维珍登记的有 625 名富翁愿意花费最高 25 万美金的价格进行太空旅行,在 2008 年涨价之前,这一旅行的价格是 20 万美金。

事实上,亚轨道旅行的线路是一个抛物线,富翁们只能在失重状态下停留 4-6 分钟,享受从黑暗的太空俯瞰地球,随后就会进入下落阶段。除了位于加州的莫哈维航空港,维珍银河还计划在瑞典的基律纳航天发射场发射“太空船 2 号”,那里接近北极圈可以欣赏到极光。维珍银河原本计划 2008 年开始送旅行团进入太空,但是持续的反复测试使得公司最终将此计划推延至 2015 年。

这次事故后,正在展开调查的美国联邦航空管理局(FAA)和美国运输安全委员会(NTSB)并没有限制维珍银河在调查期间继续进行测试。

维珍集团老板 Richard Bransan 在坠毁后召开的新闻发布会中表示,目前第二艘飞船正在建造中。几个月后可以恢复测试,明年将依然推进太空旅行的计划

除维珍银河以外,另外还有 5 家公司对亚轨道航行有兴趣,XCOR, Armadillo Aerospace, 空客公司,Amazon CEO 贝索斯创立的 Blue Origin 和 专注于非载人亚轨道飞行的 Masten Space Systems 。Blue Origin 在 2011 年 9 月发生一次火箭坠毁事故之后,暂时搁置了载人飞行的计划,转向火箭引擎生产。

这次事故可能会让等候名单上的富翁变少,但是私人航天公司有别的事可做。

挡不住的私人航天

私人航天公司的野心不会满足于让富翁们看一眼太空。2004 年,第一笔100 万美元的 Ansari X 奖金被微软创始人 Paul Allen 联合创立的 Scaled Composites 领走,美国政府奖励它第一家载人进入太空的私人航天公司。

同一年维珍银河公司刚刚成立,4 年之后才发射成功第一艘飞船,目前的“太空船 2 号”飞船就是由 Scaled Composites 制造,Sierra Nevada 公司提供引擎。

政府一直在鼓励更多的私人承包商参与航天工业,以降低由国家财政出资的航天计划的高昂成本。私人公司总是把钱用得更有效率一些。

2013 年 NASA 提供 10 亿美元订单,被 Sierra Nevada 、Space X和波音公司共同获得。它们的任务是为 NASA 运送物资和宇航员到国际空间站。其中波音公司获得 4.6 亿美元,Space X 获得 4.4 亿美元,Sierra Nevada 为 2.13 亿美元。

之前 NASA 一直依赖俄罗斯的飞船向空间站运送宇航员,并为每个座位支付 6500 万美元。

去年 7 月,由硅谷传奇人物 Elon Musk 在 2002 年创办 Space X 进行了公开的蚱蜢火箭试飞,这一可以重复使用的运载火箭,除了悬停技术以外,还展示了出色的横向偏移技术和精确地着陆能力。尽管火箭垂直升空和飞行,在上升了 250 米后,蚱蜢火箭横向偏移了100 米,并最终落回发射点。

Space X 现在的主要业务不仅是生产可以重复使用的运载火箭,承包航天运输的业务,还是火箭引擎的制造商,像 Scaled Composites 一样出售核心硬件,赢取更大的市场。

题图来自:Huffington Post

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