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信息图

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信息图

李如一2014-07-23 18:59:13

在 1998 年的地下电影《π》里,麦克斯·科恩试图用数学方法破解股市的秘密。在影片开头,他申明了自己的三条假设:一、数学是自然界的语言;二、我们身边的一切都可以用数字来代表,并通过数字去理解;三、当你把这些数字绘制成图形时,就会有规律浮现其中。

拜《Monocle》、《Businessweek》等几本杂志以及 NYtimes.com 等网站所赐,这一类「呈现了规律的图形」在过去几年逐渐成为媒体界的潮物。人们称之为信息图(infographic)。

顾名思义,信息图是将信息(information)和图(graphic)二词合成所得。它是一种以图形的方式呈现复杂数据或信息的沟通工具。

有人要问:这不就是我用 Excel 做的柱状图和饼图吗?

完全正确。事实上,你甚至都不需要动用 Excel。哪天想挖苦一下这位专栏作者,在纸上画下大小两个圆,大圆里写上「(此处填入尊名)的脑容量」,小圆里写上「李如一的脑容量」。嘟嘟噜,一份信息图就做好了。

通常认为 18 世纪的威廉·普雷菲尔(William Playfair)是信息图的始作俑者,他也正是饼图和柱状图的发明人。不过这位生于启蒙时期的苏格兰人并非设计师,而是工程师兼政治经济学家。这也告诉我们一件事:信息图,以及那个和它交缠得暧昧不清的概念——数据可视化——其实是理科生的领域。

的确,在 Pinterest 上看惯了如万花镜般华丽的信息图的设计师,见到《数据可视化》这样的书可别急着买。里面的数学公式可能多到你害怕,示例图的配色或许也难以满足你挑剔的眼睛。数据可视化本来就是描述性统计学的分支,除非你是那种明白「data porn」是什么意思的人,否则从来没有人能保证将一组数据做成饼图、柱状图或是其它什么图之后能让你获得视觉高潮。信息图的目的在于揭示数据背后的趋势和规律,而不是美化版面和页面。为原本枯燥的数据披上性感外衣,有时可以是一种不道德。

作为一种媒体表达工具的信息图之所以能够走红,和互联网导致的数据总量剧增有关。到 2013 年为止,万维网(web)上的数据总量已达到 40 亿 TB(1 TB = 1000 GB,目前一部高清电影的文件大小通常在 4–8 GB 不等)。海量数据垂手可得,让大家都变成了麦克斯·科恩,总觉得应该能从里面看出点什么。不过要真想看出点什么,除了学点统计学知识以外,也要让自己从「看脸」的心态中摆脱出来。媒体在做出「我们来做信息图吧!」的决定之前,有必要先想清楚自己的目标:是为了那表面的精美繁华,还是为了用数据说话?若是后者,有没有成本更低、更加到位的表现方式?请牢记信息设计大师爱德华·塔夫特(Edward Tufte)的真言:「优秀的信息图能够以清晰、精确和高效的方式传达复杂的概念。信息图应促使读者思考实质问题,而非制作方法、平面设计、制图技术或别的什么东西。」稍微夸张点说,一旦读者开口问「这个图是怎么做出来的?」,你的信息图就失败了。

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