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文化

凭借抗寄生虫疗法,三位科学家获得诺贝尔医学奖

Lawrence K. Altmanoct2015-10-07 06:44:19

委员会称,抗疟疾疗法的成功,依靠的是科学家们在药物组合方面的聪明智慧。

周一,威廉·坎贝尔(William C. Campbell)、大村智(Satoshi Omura)和屠呦呦被宣布成为诺贝尔生理学或医学奖得主。

周一,三位科学家获得了诺贝尔生理学或医学奖,他们都使用了现代实验室技术发现了治疗寄生虫病的药物,而这些药物此前很久以来都隐藏在草药和土壤里。斯德哥尔摩卡罗琳斯卡研究所诺贝尔奖委员会在宣读获奖者名单时说,他们的药物疗法“使某些最严重的寄生虫病的治疗发生了革命性的改变”。三位获奖者分别是曾经在新泽西州任教的威廉·坎贝尔、日本的大村智和中国的屠呦呦。前两位科学家分享了总奖金的一半(96 万美元),另一半由屠呦呦独得。

坎贝尔和大村智研发出了阿维菌素(Avermectin),它是伊维菌素(Ivermectin)的父支,这种药已经几乎根除了河盲症,并极大地降低了患丝虫病(filariasis)的可能性,它们能导致腿部和身体下部淋巴系统的异常肿大——俗称象皮病。

“这两项发现,为人类抗争这些令人虚弱不堪、每年有数亿人感染的疾病提供了强大的新武器,”诺贝尔奖委员会在一份声明中说。“它们在改善人类健康、降低患病率方面的效果是无法估量的”,因为寄生虫病“是改善人类健康幸福的巨大障碍”。

寄生虫病预计威胁到了世界上三分之一的人口,在撒哈拉沙漠南部非洲、南亚和拉美的穷人中间尤为严重。昆虫既可以(通过黑蝇)传播河盲症,又能(通过蚊子)传播疟疾。伊维菌素和青蒿素被列入了世界卫生组织的核心药物名单,并被免费或者低价发放。诺贝尔奖委员会说,它没有发现任何与这些药物有关的有效专利。默克公司(Merck)此前曾把伊维菌素应用在了驯养和农场的动物身上,并获利丰厚。由于那些最需要它的人买不起药,1987 年,公司开始免费向人们发放伊维菌素。

坎贝尔 1930 年生于爱尔兰拉默尔顿(Ramelton),是威斯康星大学的博士。他曾为默克治疗研究所工作了几十年,后来去了新泽西州麦迪逊的德鲁大学,在那里一个由退休的行业科学家为单个本科生提供指导的项目任教。5年前,他搬到了马萨诸塞州的北安德福(North Andover)。

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坎贝尔是在一名记者叫醒他之后才得知获奖的消息的。“我觉得他是在开玩笑,我问我怎么才能知道(这是不是真的),记者叫我上网站,”坎贝尔在采访中说。

大村智生于 1935 年,在东京大学拿到了制药科学和化学两个博士学位。他是东京北里大学的荣誉退休教授。诺贝尔奖委员会称,大村智“在研发独特方法时应用了非凡的技巧”,从而科学地描述了土壤中发现的链霉菌的自然产物。它的近亲细菌已经生产出了像链霉素这样的抗生素。

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周一在东京举行的新闻发布会上,大村智淡化了他的成就的重要性,他说:“我只是借助了微生物的力量。”他说,自己受到如此褒扬,令他十分意外。“我从没想过我能得诺贝尔奖,”他说。“如果知道能得奖,我就会戴条更漂亮的领带。”

大村智拿一个塑料袋来收集土壤样本。从培养出的几千株链霉菌中,他把关注点放在了他认为最有希望对抗危险微生物的 50 个菌株。

在获得大村智的菌株之后,坎贝尔记录了其中的一株,它分泌出的一种物质可以有效对抗驯养和农场养殖的动物身上的寄生虫。这些样本来自东京附近一个高尔夫球场,所以他把提纯后的这种物质称为阿维菌素。进一步的化学试验产生了可以杀死受感染人类身上的寄生虫的伊维菌素。他们二人的合作成果由此产生了一类新型强效抗寄生虫药物。

屠呦呦生于 1930 年,是中国传统中医药学会首席教授,也是第一个获得诺贝尔奖的中国科学家。诺贝尔奖委员会强调说,这个诺贝尔奖并不是颁给传统中医药,而是颁给一位在传统中医药启发下、继续应用当前的精密研究方法发现治疗疟疾新药的科学家。这一发现的到来,恰逢疟疾变得对奎宁和氯喹等传统疟疾药物具有抗药性、感染疟疾的人数急剧上升的时期。

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屠呦呦筛选了多种用来治疗感染了疟疾的动物的草药,并提取出了一年生黄花蒿中的一种有效中介物。由于试验结果并不稳定,她转而查阅古代文献,并发现了确定和提取青蒿草中有效成分的线索。在古代,人们会把青蒿浸入水中并煮沸。她由此意识到,煮沸可以破坏有效原料,因此她使用了其他技术来分离有效成分。

“屠呦呦是证明这种后来被称为青蒿素的成分对动物和人类身上的疟疾寄生虫都极为有效的第一人。” 诺贝尔奖委员会说。青蒿素配合其他抗疟疾药物,是在疟疾感染地区应用的标准方案的一部分。最初美国反对在非洲应用青蒿素,部分原因在于担心它会导致抗药性。而疟疾寄生虫在亚洲发展出了抗药性,但在非洲并没有,所以诺贝尔奖委员会称,这个奖是基于它在这一点上对人类的贡献而颁发的。委员会称,抗疟疾疗法的成功,依靠的是科学家们在药物组合方面的聪明智慧。

翻译 is译社 葛仲君

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