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沃尔夫勒姆:这个天才用自己一半的时间作出了人工智能的未来 | 这个人有好奇心

王杰夫2015-09-29 21:00:00

现在你在用的语音助手 Siri 或者三星的 S Voice,都是他做的 Wolfram Alpha 搜索引擎。

他是谁:史蒂芬·沃尔夫勒姆 ( Stephen Wolfram, 1959 - ),他因为创立了知识搜索引擎 Wolfram Alpha 而闻名,但除此之外,他还是一位物理学家、数学家、软件工程师,他花了十五年的时间,写了一本《一种新科学》,认为宇宙在其本质上都是数字。

好奇心:现在你在用的语音助手 Siri 或者三星的 S Voice,其实你在用的都是沃尔夫勒姆做的 Wolfram Alpha 搜索引擎。

     

史蒂文·列维对面坐着一个娃娃脸的男人,用着牛津腔英语滔滔不绝地讲述着自己的新发现,声称他将像牛顿一样改变整个科学体系,那是 2001 年的一个下着大雨的傍晚。

今天的列维已经是科技领域的最重要的记者之一,他的《黑客》、《In The Plex》等都是相关领域的经典报道。尽管当时他还没有获得如此声誉,但也算是相当资深的记者。

在娃娃脸男人的理论中,整个宇宙产生于非常简单的规则。列维问道:“你想像中宇宙的规则有多长?”

“我猜它一定非常短。”

“比如多短呢?”

“我不知道,也许在 Mathematica 软件中,大概也就三四行代码吧。”

“四行代码?”

“这是我猜的…某种意义上说,Mathematica 语言如果编写的很好那就应该更短一些,如果它很长那就是因为他编写的不够好…...”

“所以它不是像 Windows 那样的?”

“当然不是。它会更精巧一点…...我想有一天我们会掌握它的…...不过,某种意义上这不是个好答案,因为它意味着一切发生的、一切存在的,都不过是代码运行的结果。”

一阵沉默后,列维最终说道:“我想,如果代码写的不够好,我们一定会感觉很糟糕。”

相比不少人已经在心里为娃娃脸的男人扣上了“伪科学”、“民科”的帽子,估计史蒂文·列维也很想这么干,但是问题在于这个娃娃脸的、还谢顶了的男人是个少有的天才,也就是 Mathematica 软件的发明者——史蒂芬·沃尔夫勒姆。

沃尔夫勒姆生于 1959 年一个英国中产阶级家庭,他父亲是纺织品制造商,偶尔还写写小说,母亲则在牛津大学教授哲学。他从小就成熟的可怕,因为这点,保姆总干不到一周就会离开。

他不到 11 岁就开始自学物理,12 岁迷上了《统计物理学》,15 岁就发表了第一篇科学论文。伤仲永的事并没有发生在他身上,17 岁他离开伊顿公学,进入牛津大学学习,感到无聊后又开始自学。20 岁时他便拿到了加州理工学院的理论物理博士。

Stephen Wolfram

一直以来就着迷于用一个统一系统解决复杂问题的他,在加州理工学院开始用 C 语言编写第一个程序 Symbolic Manipulation Program(SMP 象征性处理程序)。这是一个通过代数进行计算的系统,也可以看作是 Mathematica 的前身。

他最初希望通过学校来推广这个软件,但很快就发现那是痴心妄想,于是他成立了一家公司,并找了一个 CEO 来管理公司。但当他想接入公司运营时却又屡遭挫折,索性当了甩手掌柜。

1982 年前后,他离开加州理工学院,转而来到普林斯顿高等研究院工作。这其间,他开始研究元胞自动机与复杂性问题。自认为发现了崭新科学领域的他将其命名为 Complex Systems Research(复杂系统研究),并在伊利诺伊州着手建立了复杂系统研究中心。

但成立研究中心时涉及到的繁琐事项又使他不耐烦,他觉得传统的研究效率太慢,这个念头促使他决定单打独斗。来到伊利诺伊州不久后,他决定要造出一个最好的工具,并用这个工具来促进他自己的研究。

推销 SMP 软件时的教训提醒他,为了达成目标他需要成立一家公司,并且这家公司要完全听他指挥。于是沃尔夫勒姆研究公司成立了,他也开始开发 Mathematica 软件。

1988 年他 27 岁时,Mathematica 第一版软件制作出来,引起了极大反响。这款软件拥有强大的数值、符号计算能力,迅速被全世界的科研工作者采用。在此之后,史蒂芬·沃尔夫勒姆终于有了安心的研究环境。他把工作时间一分为二,一半用来继续开发 Mathematica 软件,另一半则用来进行复杂性问题的研究。

这是他在新科学中举例的 110 号元胞自动机模型这是他在《一种新科学》中举例的 110 号元胞自动机模型,他认为这个模型是图灵完备的。如果你不知道这代表什么,完全没关系,因为我也不知道...

这以后的十五年中他悄无声息地独自研究,而最终的成果就是《一种新科学》。在这本书里,他发展了当年对于元胞自动机与复杂性问题的研究,认为一切规律都可以被认为是元胞自动机产生的结果,从基本的加减乘除到华尔街股票的涨落都可以用他的“新科学”来解释。

除了在研究领域取得突破外,2009 年时,基于 Mathematica 软件的 Wolfram Alpha 自动问答系统也终于上线,它一出现就被认为是 Google 搜索的挑战者。可以说,传统搜索引擎如 Google 是在通过语义分析寻找对网页进行索引,帮助用户寻找答案;而 Wolfram Alpha 的野心在于通过分析来计算答案。

回顾史蒂芬·沃尔夫勒姆目前取得的成就就可以看出,与他那 50/50 的工作时间分割比例一样,他的成就也一分为二,前者是他倾心的复杂系统研究,后者就是 Mathematica 及其相关软件。

尽管看起来他对于前一项成就更为自豪,但目前来看,他的复杂性理论并没有得到学界的承认。与此相对,他无心插柳作出的 Mathematica 却成为了当今最重要的科学计算软件。

今天,苹果的 Siri 和三星的 S Voice 智能助手在回答问题时,都或多或少地得到 Wolfram Alpha 的支持。此外,微软的必应搜索引擎也在一些方面采用了该技术。 Wolfram Alpha 也被认为是可能实现人工智能的未来产品。

    

这是 “50 个有好奇心的人” 系列,我们将介绍:约翰·拉塞特道格拉斯·亚当斯艾萨克·阿西莫夫詹姆斯·卡梅隆 ,亨利·卢斯泰德·特纳约翰·亨德里克斯,斯图尔特·布兰德亨利·福特约翰·马龙盛田昭夫迈克尔·米尔肯诺兰·布什内尔安藤百福乔治·伊士曼托马斯·米奇利史蒂芬·沃尔夫勒姆冯·诺依曼拉里·佩奇艾伦·图灵高登·摩尔安迪·沃霍尔伍迪·艾伦“中本聪”“班克斯”唐纳德·诺曼大卫·格芬保罗·史密斯大卫·奥格威萨奇兄弟查理·芒格查尔斯·郎佛迅拉里·金林纳斯·托瓦兹道格·恩格尔巴特马克·安德里森埃德温·兰德乔治·巴帕尼古拉杰夫·贝索斯保罗·格雷厄姆哈利·厄尔蒂姆·伯纳斯·李埃德温·阿姆斯特朗雷蒙德·达马迪安尼古拉·特斯拉詹姆斯·拉夫洛克威廉·杜兰特吉姆·克拉克霍华德·休斯肖恩·帕克。名单可能会继续扩充,如果我们发现了足够了不起的好奇心。 

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